11.08.2020

Wenn Sternschnuppen in Strömen regnen

Meteorschauer der Perseiden erreicht in den kommenden zwei Nächten sein Maximum.

Alle Jahre wieder tauchen sie am Himmel auf und versetzen Jung und Alt gleichermaßen in Erstaunen: Die Perseiden sind ein Meteorstrom, der jedes Jahr zwischen dem 17. Juli und 24. August einen Schauer von Stern­schnuppen vom Himmel herabregnen lässt, die im Volksmund auch als die „Tränen des Laurentius“ bezeichnet werden. Auffallend hohe Fallzahlen erreichen diese Stern­schnuppen zwischen dem 9. und dem 15. August. Das diesjährige Maximum fällt auf den 12. August 2020. Dann können Beobachter in unseren Breiten mit rund sechzig Sternschnuppen pro Stunde rechnen.
 

Abb.:  Das Maximum der Perseiden-Meteore im August weist eine beeindruckende...
Abb.: Das Maximum der Perseiden-Meteore im August weist eine beeindruckende Zahl von Sternschnuppen auf. (Bild: NASA / JPL)

Die Perseiden selber bestehen aus winzigen Staubteilchen, die vom Kometen 109P/Swift-Tuttle bei dessen Vorbeiflügen an der Sonne abgeströmt sind und sich als längliche, unterschiedlich dichte Staub­filamente entlang seiner Bahn verteilt haben. Einmal im Jahr kreuzt die Erde auf ihrem Weg um die Sonne diesen Bereich und die Partikel des Kometen dringen mit einer Geschwindigkeit von rund sechzig Kilometern pro Sekunde in die Erdatmosphäre ein, wo die meisten von ihnen in einer Höhe von etwa achtzig Kilometern an den Luftmolekülen zerrieben werden und verdampfen. Die Moleküle werden dabei ionisiert, was die typischen hellen, zuweilen farbigen Leucht­spuren erzeugt, die wir als Sternschnuppen bewundern und registrieren. Weil die einzelnen Leucht­spuren ihren Ausgangspunkt (Radiant) im Sternbild Perseus zu haben scheinen, bezeichnet man den Meteorstrom als Perseiden.

Seit mehr als 2000 Jahren beobachten Astronomen die Perseiden – trotzdem wurde ihr Ursprung, der Komet 109P/Swift-Tuttle, erst im Juli 1862 entdeckt. „Damals bestimmten die Wissenschaftler seine Umlaufzeit um die Sonne mit 120 Jahren zu knapp und wunderten sich anschließend, als man ihn im Jahre 1981 nicht wiederfand“, erklärt Manfred Gaida, Astrophysiker im Raumfahrt­management des DLR. „Eine erneute, verbesserte Bahnberechnung ergab schließlich als neue ‚Ankunftszeit‘ das Jahr 1992, in dem sich der Komet nach 130 Jahren auch tatsächlich einstellte.“ Über Zeiträume von hunderten und tausenden Jahren betrachtet, variiert seine Umlauf­periode zwischen 128 und 136 Jahren. Ursache hierfür sind die Stör­einflüsse der Planeten, vor allem die des Gasriesen Jupiter.

In diesem Jahr wird das tatsächliche Maximum am 12. August in der Zeit von 15 bis 18 Uhr mitteleuropäischer Sommerzeit (MESZ) erwartet. Da am hellen Tageshimmel keine gewöhnlich hellen Meteore wahrgenommen werden können, liegen die besten Beobachtungs­zeiten für Stern­schnuppen in den frühen Morgen- sowie späten Abend- und Nacht­stunden vor und nach dem Maximum. In der zweiten Nacht­hälfte beeinträchtigt jedoch das Licht des abnehmenden Mondes die Sicht, so dass die Beobachtung ab 22 Uhr bis zum Aufgang des Mondes (am 12.8. kurz nach Mitternacht, am 13.8. gegen 0:30 Uhr) am erfolg­versprechendsten ist.

„Man sollte einen lichtarmen Ort mit freiem Rundumblick insbesondere in Richtung Nordnordost aufsuchen und an der gewählten Beobachtungs­stelle seine Augen mindestens eine Viertelstunde lang an die Dunkelheit adaptieren“, empfiehlt Gaida. „Ein Fernglas oder Fernrohr hilft beim Beobachten wenig, da beide das Gesichts­feld einschränken. Erfolgreicher ist die Suche mit dem bloßen Auge und für Fotografen eine stabil und windsicher aufgestellte Kamera mit einem gut abbildenden Weitwinkel- oder einem so genannten Fisheye-Objektiv.“

Generell ist in unseren Breiten mit rund sechzig Sternschnuppen pro Stunde während des Maximums zu rechnen, das heißt durchschnittlich mit einem Perseiden pro Minute – in sehr günstigen Jahren kann die Fallrate sogar bis auf das Dreifache ansteigen. Möglicherweise wird dieses Jahr die stündliche Maximalzahl im pazifischen Raum sogar etwas höher liegen, weil nach einer älteren Analyse des niederländischen Meteor­stromexperten Peter Jenniskens die Erde am 12. August um 12 Uhr MESZ ein separates Staubfilament des Kometen durchlaufen soll. „Und natürlich darf und sollte man sich beim Anblick einer Stern­schnuppe im Stillen etwas wünschen“, so Gaida. „Selbst wenn viele Wünsche in diesem arg fremdbestimmten Jahr 2020 sehr ähnlich ausfallen könnten.“

DLR / DE
 

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